Celebrating Holi in Calcutta

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Nous avons été ravis de voir que le calendrier nous réservait une bonne surprise puisque nous allions être en Inde et à Calcutta pour Holi, le festival des couleurs.

La tradition de Holi trouve ses racines dans plusieurs légendes associées au festival. La principale est celle du Roi Hiranyakashyap. Avec sa sœur Holika, qui avait pour particularité de résister au feu, il avait planifié la mort de son fils Prahlad car il vénérait un autre dieu que lui. Le roi a demandé à son fils de s’allonger avec sa tante dans le feu. Celui-ci a accepté, et pour récompenser sa loyauté, les dieux l’ont sauvé tandis qu’Holika a été consumée par le feu. Holi commémore ainsi la victoire du bien sur le mal, le renouveau, et concorde également avec l’arrivée du printemps. Les couleurs sont censées être purificatrices. Dans l’état du West Bengale un des rituels majeur de cette fête est aussi de faire flamber des bûchers au pied desquels sont dessines des formes de poudre colorée. Cette fête est particulièrement joyeuse car elle abolit les castes et différences sociales. Tout le monde touche le visage de tout le monde, et la notion d’impureté, si importante le reste de l’année, disparaît pendant le temps du festival.

L’équipe de la JJDMS s’est très bien occupée de nous pour nous faire vivre comme il se devait ce jour si spécial en Inde.

Le coup d’envoi des célébrations a été donné le samedi à l’école avec les enfants. Ils étaient tous venus pour partager un petit goûter dans l’après-midi et nous avons eu l’honneur de leur mettre les premières touches de couleurs sur le visage. Nous avions à notre disposition des poudres vert foncé et rose magenta. Les petits tas de poudre sont éclatants et la composition est bien sûr naturelle afin d’éviter toute réaction cutanée ! On sentait bien que nous étions novices car nous leur mettions à peine un petit point sur le front et sur les joues. Lorsque ça a été le tour des membres de l’équipe de JJDMS de nous initier a la coutume, elle n’ont pas hésité à toutes nous peinturlurer le visage !! Nos tee-shirts, achetés pour l’occasion sont déjà bien étrennés.

Nous avons poursuivi les festivités le lendemain matin toujours en compagnie d’une partie de l’équipe de JJDMS. Ils nous ont emmené chez eux puis dans les rues alentour. Jeunes et moins jeunes sont dans la rue avec des sachets de poudre de toutes les couleurs et tout le monde se lance et s’étale les couleurs sur le visage, en échangeant des gâteaux spécialement préparés pour l’occasion. On se retrouve vite avec le visage et les vêtements multicolores, ce qui donne un bel ensemble. Les jours suivants, on voit des restes de Holi un peu partout : sur les murs des maisons, au sol ou même sur les visages des gens qui partent travailler. Nous avons la bonne idée d’aller voir le flower market le lendemain de l’échange des couleurs, et tout le monde est encore en pleine effervescence, se jetant des ballons d’eau colorées et rechargeant les munitions des pistolets à eau. Nous avons suivi tout ce petit monde jusque sur les rives du fleuve Hooghly, converties en une une véritable piscine/laverie colorée. Quelques jours plus tard, les couleurs se vendaient encore autour du temple de Kalighat.

C’est difficile de résumer en quelques phrases ce qu’on a ressenti en Inde. Mais notre séjour dans ce pays touche à sa fin pour la plus grosse partie (nous y reviendrons en Juin pour aller au Ladhak), et le moins que l’on puisse dire c’est que l’expérience nous aura marqués. En effet, on ne se repose jamais vraiment en Inde car c’est constamment l’ascenseur émotionnel : des moments de grâce où la grandeur, la beauté et la diversité de l’Inde saute aux yeux, et des moments durs, où la misère et la saleté nous aveuglent. Tout est différent de nos repères en Europe, et l’incroyable spectre de traditions et de croyances donne l’impression que l’on n’a pas assez d’une vie pour comprendre l ‘Inde. On est heureux d’avoir parcouru un petit bout, de cet immense pays, qui malgré nos 18 posts précédents, reste difficile a capturer !

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Covered!
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Great fun in the streets with the JJDMS team!
Kalighat
Around Kalighat temple
Howrah
The Hooghly bath
Flower Market
Flower Market

English version:

We were delighted to see that the calendar had a good surprise for us as we were going to be in India and Calcutta for Holi, the festival of colors.

The tradition of Holi is rooted in several legends associated with the festival. The main one is that of King Hiranyakashyap. With his sister Holika, who had the peculiarity of resisting the fire, he had planned the death of his son Prahlad because he venerated another god than himself. The king asked his son to lie down with his aunt in the fire. Prahlad accepted, and to reward his loyalty, the gods saved him while Holika was consumed by fire. Holi thus commemorates the victory of good over evil, renewal, and the start of spring. The colors are meant to be purifying. In the state of West Bengal one of the major rituals of this festival is also the bonfires. This celebration is particularly joyful because it abolishes castes and social differences. Everyone touches the face of everyone, and the notion of impurity, which is so important the rest of the year, disappears during the time of the festival.

The JJDMS team has taken great care of us to make us participate to this special day in India.

The kick-off of the celebrations was given on Saturday at the school with the children. They all came to share a snack in the afternoon and we had the honor of putting the first touches of color on their faces. We had at our disposal dark green and pink magenta powders. The small piles of powder are glowing and the composition is of course natural in order to avoid any skin reaction! We could well feel that we were inexperienced because we were hardly coloring the kids’ foreheads and cheeks. But when it came to the members of the JJDMS team to introduce us to the custom, they did not hesitate to paint our face entirely!! Our T-shirts, bought for the occasion, got their fair share of colour as well !

The JJDMS team got us to continue the festivities on the following morning. They took us to their homes and then to the surrounding streets. Young and old are on the streets with bags of colourful powder and everyone spreads the colors on someone else’s face, as well as exchanging cakes prepared for the occasion. We quickly found ourselves covered with colours, as much on our face as on our clothes, which gave a beautiful mix. The following days, Holi remains everywhere: on the houses’ walls, on the ground or even on the faces of people going to work. We were lucky enough to go and see the flower market the day after Holi, and magic was still happening, with kids throwing colored water balloons and reloading ammunition of water pistols. We followed a group towards the banks of the Hooghly River, converted into a multicolor swimmimg pool / laundry. A few days later, the colors were still sold around the Kalighat temple.

It is difficult to summarize in a few sentences what we felt in India. But our stay in this country is coming to an end for the main part (we will come back in June to go to Ladhak), and the least we can say is that the experience was memorable. Indeed, one never really rests in India because it is a constant change in emotions: moments of grace where the greatness, the beauty and the diversity of India is obvious, and hard moments, where the misery and dirt seem to take on everything else. Everything is different from our landmarks in Europe, and the incredible spectrum of traditions and beliefs gives the impression that one does not have enough of a life to understand India. We are glad to have traveled a little bit this huge country, which despite our previous 18 posts, remains difficult to capture!

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