Munnar

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De Cochin, nous avons pris un bus pour Munnar, dans les montagnes alentours, pour voir des plantations de thé.

Nous avons atterri dans une guest house au milieu des plantations, qui se trouvait être aussi le départ d’un des nombreux treks proposés par les agents locaux. Levés dès 6h le lendemain matin pour un départ à 6h30 tapantes, nous avons bien accueilli le petit chai masala et les biscuits qui nous étaient offerts au point de RDV. La petite colonie composée d’un groupe d’étudiants hollandais, d’un couple d’anglais retraité, d’un autre couple, plus jeune mais toujours anglais (lui, sosie de Rob Machado, pour les surfers), et nous trois, se met en route. Un vrai bonheur de marcher sur les petites routes de campagne, avec la nature qui se réveille. Notre guide nous emmène dans les plantations, et nous explique l’implication du groupe TATA, omniprésent en Inde, ainsi qu’à Munnar où il est propriétaire des plantations de thé. Le groupe prend en charge l’école pour les enfants, les soins médicaux pour toute la famille à des coûts abordables, ainsi que le logement et propose des actions de l’entreprise. Notre guide a lui même bénéficié de ce dispositif, tout comme sa famille et beaucoup d’autres habitants de Munnar.

Les arbres à thé sont trapus et taillés de près de sorte qu’ils ne dépassent pas une hauteur d’environ 1m10. Les femmes principalement se chargent de la récolte, au moyen de cisailles équipées de sacs pour récupérer les feuilles, ou à la main quand c’est nécessaire, notamment pour le thé blanc où il s’agit de cueillir la petite pousse du dessus uniquement. Elles sont equipées de toiles cirées, des hanches jusqu’aux pieds, pour éviter les égratignures des arbustes car elles s’y faufilent toute la journée. Les journées de travail commencent tôt, et à 8h30 quand on est passés, le caquètement des sécateurs allait bon train. Quand on sait le chemin pentu qu’elles doivent emprûnter pour se rendre aux plantations, et les très rares motos qui passent, on se dit qu’elles ont plus la forme que nous ! Ce paysage bien particulier nous a ravis. C’est un peu comme si on était dans un jardin géant, organisé autour de rangées bien ordonnées, avec des arbustes impeccablement taillés, parsemé d’une végétation tropicale (palmiers, bois de rose). Cet ordonnancement est d’autant plus surprenant que l’ensemble suit les courbes valonnées du relief, à flanc de montagne. Une végétation luxuriante encadre ces plantations, et toute la déclinaison des verts est magnifique à contempler.

Même si le tout est cultivé par les locaux, les arbres à thé ont été importés de Chine par les anglais et les arbres de bois de rose qui fixent les plantations dans ces sols pentus proviennent eux d’Australie !

La suite a été sportive, avec l’ascension d’un pic à 2100m (on était partis de 900m), qui nous a offert une vue splendide pour notre collation matinale. Les guides transportaient dans leurs sacs du pain, des omelettes prêtes à être glissées sur les tranches de pain, de l’ananas frais, et des bananes. Le panorama nous a semblé particulièrement attractif depuis un rocher qui semblaient se détacher dans le vide, et nous avons pris maintes photos.

La descente nous réservait un décor encore différent, avec des passages dans des hautes herbes et la forêt tropicale. L’occasion de voir des arbres dont on tire la cardamone, le café, les piments, le cumin,… Attention à l’arbre des ‘cashew nuts’, qui renferme du poison s’il l’on n’extrait pas la bonne partie. On ne s’y est pas risqués, ayant déjà la bouche en feu avec le mini bout de piment qu’on s’était enhardis à goûter.

Retour au camp de base pour un déjeuner tardif vers 16h, mais néanmoins succulent. Nos hôtes avaient préparé pour toute la troupe un thali version sud, avec du riz, des chapatis (les petits pains sans levain), un curry de pommes de terre, gingembre, salade de choux. Ce n’est pas crémeux comme dans le Nord, beaucoup plus liquide. On a d’ailleurs remis le couvert quelques heures après, puisqu’un menu similaire était proposé le soir par la maison.

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Top of the rock in Munnar!

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Tea plantations in Munnar

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Will you spot the working man?

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Amazing views in the tea plantations!

English version: 

From Cochin, we took a bus to Munnar, in the surrounding mountains, to see tea plantations.

We landed in a guest house in the midst of the plantations, which also happened to be the departure of one of the many treks offered by local agents. The next morning, we woke up at 6am for a start at 6:30 am, so we definitely enjoyed the small chai masala and the biscuits that were offered to us at the meeting point. The small colony made up of a group of Dutch students, a retired English couple, another younger but still English couple (he, Rob Machado’s look-alike for surfers), and the three of us, begin the trek. A real joy to walk on the small country roads, with nature waking up. Our guide takes us to the plantations, and explains the involvement of the TATA group, omnipresent in India, as well as in Munnar where they own the tea plantations. The firm takes care of the school for children, medical care for the whole family at affordable costs, as well as housing and offers company stock. Our guide has benefited from this arrangement, as have his family and many other residents of Munnar.

Tea trees are squat and pruned close up so that they do not exceed a height of about 1m10. The women mainly take care of the harvest, using shears equipped with bags to collect the leaves, or by hand when necessary, especially for white tea where it is a question of picking the small shoot of the top only. They are equipped with oilcloths, hips to the feet, to avoid scratches of the shrubs because they sneak in all the day. The working days start early, and at 8:30 am when we passed, the pruning of the pruning shears was going well. When one knows the steep path that they must take to get to the plantations, and the very few motorbikes that pass, one thinks that they have more shape than we do! This particular landscape has delighted us. It’s like being in a giant garden, organized around well-ordered rows, with shrubs impeccably pruned, dotted with tropical vegetation (palm trees, rosewood). This scheduling is all the more surprising since the whole follows the valued curves of the relief, on the mountainside. A luxuriant vegetation borders these plantations, and all the declination of the greens is magnificent to be contemplated.
Even though the whole is cultivated by the locals, tea trees were imported from China by the English and the rosewood trees that fix the plantations in these steep soils come from Australia!

The suite was sporty, with the ascent of a peak at 2100m (we had started from 900m), which offered us a splendid view for our morning snack. The guides carried in their bags bread, omelettes ready to be slipped in the slices of bread, fresh pineapple, and bananas. The panorama seemed particularly attractive from a rock that seemed to stand out in a vacuum, and we took many photos.

The descent offered us a still different setting, with passages in high grass and the rainforest. The opportunity to see trees from which the cardamon, coffee, chili peppers, cumin, etc. are drawn … Attention to the tree of ‘cashew nuts’, which contains poison if it is not extracted The good part. We did not risk it, having already the mouth on fire with the mini chili pepper that we had emboldened to taste.

Return to the base camp for a late lunch around 4pm, but nonetheless succulent. Our hosts had prepared for the whole troop a thali version south, with rice, chapatis (unleavened bread), a curry of potatoes, ginger, cabbage salad. It’s not as creamy as in the north, much more liquid. We came back to the table a few hours later, since a similar menu was offered in the evening by the house.

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